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Cuando la contaminación lumínica se filtra en el cielo rural nocturno

Se cree que la luz artificial que inunda el cielo nocturno es sólo un fenómeno urbano, Pero cuando esto se ajusta a la población, la imagen que se obtiene es dramáticamente diferente.

La regla general es que si quieres ver la Vía Láctea, debes aventurarte al campo. Ahí es donde la iluminación de las luminarias públicas y las oficinas que inundan las ciudades no ha oscurecido el cielo nocturno. Pero un mapa reciente que rastrea la iluminación artificial vista por la noche a través de imágenes satelitales pinta una imagen muy diferente. En el mapa de los Estados Unidos por Tim Wallace, un cartógrafo de Descartes Labs, las áreas metropolitanas como la ciudad de Nueva York, Los Ángeles y Chicago son oscuras, mientras que las áreas rurales en las Dakotas y las ciudades escasamente pobladas justo fuera de los principales centros urbanos, se destacan como puntos brillantes.
No es que las ciudades hayan reducido drásticamente la contaminación lumínica ( no lo han hecho ). «La mayor parte de la luz proviene de lugares donde hay mucha gente», dice Wallace sobre los mapas nocturnos tradicionales, que se ven casi idénticos a los mapas de densidad de población. En cambio, el mapa de Wallace es el resultado de tomar datos nocturnos de 2015 de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica y ( aproximadamente ) normalizarlos para la población para que muestre la cantidad de luz emitida por persona en un área.
Lo que queda es una mirada cartográfica a un problema que a menudo se ve ensombrecido: la contaminación lumínica también es una amenaza para las zonas rurales, y está alterando los ecosistemas que dependen de la oscuridad natural. La iluminación rural no sólo dificulta la observación de estrellas para los entusiastas y los investigadores espaciales, sino que también se filtra en los hábitats cercanos, cambiando el comportamiento de descanso y alimentación de la vida silvestre . Para las aves migratorias nocturnas, por ejemplo, estas fuentes de iluminación pueden ser confusas e incluso mortales . Es un problema al que la Asociación Internacional del Cielo Oscuro ha llamado la atención.

«Siempre hemos tenido este enfoque doble: abordar el problema en gran medida donde existe, que es en las ciudades, al tiempo que reconocemos las áreas rurales donde la oscuridad todavía existe [como] una forma de recurso natural», dice John Barentine, el director de políticas de la organización. «Así que estamos preocupados por algunos de estos lugares que se iluminan en el mapa de Tim».

¿De dónde viene la luz? Aparte de Disney World en Florida, y los aeropuertos , Wallace y Barentine punto a tres tipos particulares de actividades económicas en las zonas rurales: la extracción de petróleo y gas, la expansión de los centros de almacenamiento , y cada vez más, invernaderos.

Producción de petróleo y gas

Los sitios de producción de petróleo y gas como el esquisto de Bakken pueden producir tanta contaminación lumínica como las ciudades. (Tim Wallace)

Mirando el mapa de Wallace, es difícil pasar por alto el estallido de luz en el oeste de Dakota del Norte. Esa es la ubicación de Bakken Shale, uno de los mayores productores de petróleo de los Estados Unidos. La producción alcanzó su punto máximo en la primavera de 2015 a 1,33 millones de barriles por día. Barentine señala otros dos puntos que se iluminan por la misma razón: el Eagle Ford Shale en el sur de Texas y la Cuenca Pérmica, ubicada en el oeste de Texas y el sureste de Nuevo México. La contaminación proviene de una combinación de iluminación en el lugar para la seguridad de los trabajadores y la quema del exceso de gas natural .

 

«Si dibujas un recuadro alrededor de la burbuja brillante en el oeste de Dakota del Norte y sumas toda esa luz, esa operación emite aproximadamente tanta luz como la que hay en los límites incorporados de Chicago», dice. Una investigación de 2018 de The Revelator encontró que, según los datos de 2013 de NOAA, las secciones más brillantes de Eagle Ford Shale son tan brillantes como Reno, Nevada.

Entre 2010 y 2013, cuando Estados Unidos se encontraba en medio de un importante auge petrolero, las mediciones de la División de Sonidos Naturales y Cielos Nocturnos del Servicio de Parques Nacionales descubrieron que la luz artificial fue visible en la unidad norte del Parque Nacional Theodore Roosevelt, cerca del Bakken El campo petrolífero aumentó en un 500 por ciento, más rápido que en cualquier otro parque nacional del país, según Inside Energy . El Observatorio McDonald de la Universidad de Texas, que es miembro de la Asociación Internacional de Cielo Oscuro, ha estado trabajando con compañías petroleras para encontrar formas de mitigar la contaminación lumínica. En 2018, el observatorio estableció un conjunto de pautas para mejorar las prácticas de iluminación.en sitios de aparejos. Se recomienda reajustar los accesorios de iluminación en los sitios para que no apunten hacia el cielo y rediseñar los planos para minimizar la cantidad de iluminación necesaria.

La expansión de los centros de almacenamiento.

Los almacenes y los estacionamientos cercanos a menudo permanecen iluminados por la noche. (Tim Wallace)

Si bien gran parte del centro de Chicago está oculto en el mapa de Wallace, la ciudad de Joliet, al sureste, brilla intensamente. Del mismo modo, en California, Los Ángeles sigue siendo tenue, pero las ciudades que se encuentran en el límite, Riverside y San Bernardino, se destacan en marcado contraste.

 

Estas tres áreas son sólo algunos de los lugares que han sido dominados por almacenes, centros de datos y centros de distribución y distribución. A medida que el comercio electrónico despegó en la última década, las tierras de cultivo que alguna vez fueron baratas se convirtieron en un sitio popular para las empresas tecnológicas y minoristas. «Una de las cosas que seguimos viendo una y otra vez fueron estos pequeños exurbios que hace 10 años podrían haber tenido un [almacén] de DHL, pero ahora tienen un centro de distribución de Amazon y un DHL y algo para Target», dice Wallace, quien trabajó con el New York Times el año pasado siguiendo la transformación del paisaje de Estados Unidos .

La firma de bienes raíces Cushman & Wakefield calculó que los desarrolladores agregaron casi 850 millones de pies cuadrados de espacio de almacén entre 2013 y 2017, más del doble de la cantidad construida en los últimos cinco años. Y los edificios siguen creciendo. Sólo Amazon, por ejemplo, tiene casi 350 instalaciones en los Estados Unidos.  «Estos edificios son enormes», dice Wallace, «y aparecen en este mapa de luces porque los estacionamientos están iluminados y los edificios a menudo también tienen luces encendidas [en la noche]».

 

Según Barentine, el aumento de estos centros industriales se alinea con el aumento en las ventas de accesorios de iluminación exterior, que han visto algunos de los picos de popularidad más dramáticos en los últimos años.

Invernaderos y la industria del cannabis.

Un invernadero de tomates de 42 acres en Madison, Maine, se destaca como un punto brillante. (Tim Wallace)

Cuando se le preguntó si algún lugar destacaba, Wallace señaló a Madison, Maine. Ahí, rodeado de acres de campos vacíos y bosques, hay una granja cubierta de 42 acres, aproximadamente del tamaño de 32 campos de fútbol, ​​operada por el productor de tomates Backyard Farms. En el mapa de Wallace, la granja es uno de los dos puntos que brilla intensamente. “Eso me dejó alucinado. Puedes ver este invernadero de tomate en esta área súper remota en Maine ”, dice. «Es un complejo enorme donde sus luces deben estar encendidas por la noche».

Resulta que las industrias legales de cannabis y horticultura están en el radar de la Asociación Dark-Sky como fuentes de contaminación lumínica, y no sólo en las zonas rurales, dice Barentine. “Los invernaderos ahora se construyen cada vez más en áreas suburbanas e incluso urbanas. [Las empresas] ejecutan esas operaciones las 24 horas del día y, durante buena parte de la noche, iluminan a gran potencia”. No es sólo la duración de la luz lo que preocupa a los conservacionistas, agrega, sino la nueva tecnología LED que permite a los productores cambiar el color de la luz a lo que necesitan sus cultivos específicos.

Como anécdota, se han convertido en una molestia para los residentes cercanos. En Snowflake, Arizona, el mes pasado, los residentes se quejaron de un misterioso resplandor púrpura . ¿La fuente? Una granja de marihuana de 1.7 millones de pies cuadrados (40 acres) a sólo unas millas de distancia.

La investigación preliminar también sugiere que la iluminación de colores no naturales puede interrumpir el ciclo de la planta en los corredores de vida silvestre, lo que a su vez podría afectar el suministro de alimentos. Barentine reconoce que se necesita más investigación sobre el impacto de la iluminación de invernadero, pero dice que la falta de regulación es una preocupación. «En forma aislada, la luz puede no ser un peligro realmente serio para las especies», dice. «Pero si ya están estresados ​​por otras razones, esto suma y puede ser muy significativo».

Fuente: citylab.com 

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