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¿Podemos combatir la contaminación lumínica y proporcionar alumbrado público? Absolutamente

En muchas partes de diversos países, los barrios más queridos son los que se mantienen hasta tarde. Cafés callejeros con guirnaldas de luces centelleantes. Exhibiciones festivas durante la temporada navideña. Esquinas bien iluminadas con amplia visibilidad para la gente que cruza la calle. Muchos residentes quieren más alumbrado público en su área para crear una mayor sensación de seguridad por la noche. 

Pero nuestra capacidad para iluminar el camino también se ha convertido en un problema. La oscuridad de la noche no es pasiva ni neutral: es esencial para la flora y la fauna, incluidos los humanos. La contaminación lumínica amenaza a los árboles, los animales y la salud humana. Según la Asociación Internacional del Cielo Oscuro (International Dark-Sky Association), la contaminación lumínica afecta a todos .

Lo que crea una fuente potencial de estrés al abogar por la equidad, la accesibilidad para peatones, la protección climática y la seguridad. ¿Hay alguna manera de satisfacer las necesidades tanto de la gente de la calle como del planeta?

Por supuesto que lo hay. Sólo tenemos que reconocer dónde puede estar la fricción y abordarla paso a paso. Lo cual requiere un reconocimiento de que dos cosas pueden ser ciertas. Primero, que el alumbrado público hace que las personas se sientan más seguras y, por lo tanto, fomenta un mayor tráfico peatonal. En segundo lugar, el alumbrado público ha sido históricamente una fuente de brillo nocturno problemático. Sin embargo, con las innovaciones modernas en iluminación, y la participación activa de peatones, ciclistas y otras personas que desean una mayor visibilidad en las calles, es posible unir estas dos necesidades muy reales. Podemos crear calles que se sientan seguras sin lavar el cielo nocturno con iluminación artificial.

Abordar la contaminación lumínica a través de políticas

La contaminación lumínica proviene de diversas fuentes, incluidas vallas publicitarias, edificios altos, letreros a gran escala, estadios deportivos y muchas más. La luz puede reflejarse en masas de agua, ventanas, nubes o incluso calles mojadas. Esta luz se amplifica a sí misma, creando un efecto de eco. La falta de una “verdadera noche” puede trastornar las funciones naturales de las plantas, las personas y otros animales. 

La Asociación Internacional del Cielo Oscuro señala:

“…Las luces artificiales dominan la oscuridad y nuestras ciudades brillan por la noche, interrumpiendo el patrón natural de día y noche y cambiando el delicado equilibrio de nuestro medio ambiente”.

La conciencia sobre la contaminación lumínica ha aumentado significativamente en las últimas dos décadas. Esto ha llevado a muchas ciudades y estados a adoptar sus propias políticas de cielo oscuro. De hecho, en 2021, Flagstaff celebró el 20 aniversario de convertirse en la primera ciudad de cielo oscuro en los Estados Unidos. Los esfuerzos de la ciudad han incluido la creación de estrictos estándares de zonificación en torno a la iluminación nocturna y la búsqueda de formas de reducir la iluminación excesiva en las industrias comercial y recreativa.

En un informe de 2018, el gobierno de Flagstaff incluso señaló que «las preocupaciones de seguridad, utilidad, protección del cielo oscuro y apariencia estética no tienen por qué competir».

“Las buenas prácticas modernas de iluminación pueden proporcionar luz adecuada para seguridad y utilidad sin deslumbramiento excesivo ni contaminación lumínica. La atención cuidadosa a cuándo, dónde y cuánta iluminación nocturna se necesita da como resultado mejores prácticas de iluminación, cielos más oscuros y uso y costos de energía reducidos”.

Desafortunadamente, no todas las ciudades han prestado atención a esa pieza del rompecabezas.

La lucha por el alumbrado públicoAl buscar fuentes de contaminación lumínica, el alumbrado público es un objetivo fácil. Pero, como descubrió la ciudad de Flagstaff, no son los más significativos ni mucho menos. En lugar de quitar las luces de las calles, Flagstaff trabajó para cambiar otras áreas para equilibrar la salud y la seguridad.

Al igual que en casi cualquier otra área de infraestructura, las ciudades no han distribuido ni mantenido las luces de las calles por igual. El Instituto Rice-Kinder informó , en un artículo de 2017, que “los vecindarios predominantemente blancos, en promedio, tienen concentraciones más bajas de farolas que los vecindarios negros o hispanos. La tendencia es …”consistente con una perspectiva de vigilancia con respecto a la colocación de farolas”.

Sí, en serio. Los vecindarios más pobres, los vecindarios de inmigrantes y aquellos con una alta concentración de personas de color en realidad tienen más luces en las calles. Pero quitar esas farolas no solucionará todos los demás problemas de infraestructura en esos mismos vecindarios; para algunas personas, las luces de la calle se consideran necesarias para la seguridad, mientras que otras sienten que el exceso de luz es una molestia.

Eso significa que, si está trabajando dentro de un marco de equidad, debe considerar el papel de las farolas, el tipo de farolas y cómo se van a implementar. Específicamente, significa ser muy perspicaz con respecto a los tipos de luces que proporciona y dónde. Porque el hecho es que mucha gente quiere iluminación en sus vecindarios.

Qué significa iluminación de seguridad 

Numerosos capítulos de la red Dark Sky se han manifestado activamente contra cualquier nuevo alumbrado público , citando que cualquier nuevo alumbrado se sumará automáticamente a la contaminación lumínica. Sin embargo, esto no tiene en cuenta las otras formas en que podríamos reducir el exceso de luz o crear una luz más funcional, formas que pueden tener un impacto mucho mayor, tanto físico como social.

Considere esto: una calle tiene media docena de restaurantes, todos los cuales tienen letreros luminosos que permanecen encendidos, incluso después del cierre del negocio. Mientras tanto, tiene el doble de esa cantidad de luces de calle por seguridad, todas las cuales brindan una fracción de la producción. ¿Por qué no limitar primero la cantidad de letreros publicitarios que pueden estar encendidos por la noche? ¿Cómo afectaría eso al vecindario?

La ciudad de Portland, Oregón, señaló en un informe de 2020 que, si bien el alumbrado público cenital puede ayudar a aumentar la sensación de seguridad, las luces deslumbrantes no.

“La contaminación lumínica, especialmente el deslumbramiento, también plantea riesgos de seguridad y protección, particularmente en relación con los niveles de seguridad y comodidad de los peatones y conductores, y el crimen. La iluminación demasiado brillante y mal diseñada contribuye al deslumbramiento”.

Es decir, cuando hablamos de iluminación y, en concreto, de alumbrado público para peatones, tenemos que reconocer que la iluminación de las calles varía. Y debido a esta variación, los legisladores y planificadores deben hacer un esfuerzo concertado para hacerlo bien.

 

Crear alumbrado público que sea seguro e inteligente

Las nuevas opciones, como las luces con sensor de movimiento, las luces de las calles que mantienen la luz apuntando hacia abajo y las luces ajustables que permiten que las áreas prueben qué grado de iluminación es más efectivo pueden ayudar a las ciudades a alcanzar estos objetivos. Sin embargo, esto solo sucede cuando los legisladores saben que necesitan comparar precios, en lugar de simplemente aceptar la oferta más económica que se les presente.

Idealmente, el alumbrado público debería ayudar a las personas a evitar la seguridad, reducir las distracciones y el deslumbramiento de los automovilistas y causar el menor daño posible al medio ambiente. Y si bien eso puede parecer una ilusión, se ha demostrado que es posible en algunas áreas del país. Pittsburgh, por ejemplo, fue noticia en 2021 por su amplia iniciativa Dark Sky. En un informe sobre la medida, que fue producto de años de cabildeo por parte de activistas y defensores, la Universidad Carnegie Mellon señaló que “la ordenanza tiene como objetivo mejorar la seguridad, reducir la contaminación lumínica, ahorrar energía y promover la equidad en todos los vecindarios de Pittsburgh”.

El informe continuó afirmando que «las comunidades de color… experimentan exceso de iluminación y contaminación lumínica, lo que puede afectar negativamente la salud mental y física, a un ritmo desproporcionado».

Logrando un equilibrio

No todos lo van a hacer bien. Hay algunas ciudades que han renovado su alumbrado público con el propósito expreso de corregir el rumbo para brindar mayor equidad, aumentar la seguridad y reconocer la contaminación lumínica. Las luces LED han ganado popularidad en las últimas décadas por una variedad de razones y, independientemente de la contaminación lumínica, las ciudades han estado haciendo el cambio. Las nuevas luces LED pueden reducir los costos de energía, pero también pueden tener un tono más frío y más brillante. En algunas áreas, los nuevos LED han empeorado, no mejorado, el problema de la contaminación lumínica . Pero muchos otros las han acertado. La clave, como tantas políticas, es encontrar el equilibrio adecuado.

Según el Departamento de Energía , los nuevos sistemas LED “pueden ajustarse para proporcionar solo el nivel de iluminación necesario en un momento dado y también pueden ofrecer un alto grado de control sobre la dirección en la que se emite la luz”. Esta capacidad de controlar las luces y cuándo o cómo brillan es esencial y «hace que sea más fácil reducir el deslumbramiento, la intrusión de luz (el derrame de luz en áreas donde no se desea) y la luz ascendente (que contribuye al fenómeno del «brillo del cielo»). «que reduce la visibilidad de las estrellas en el cielo nocturno)».

Trabajando juntos

Es posible que algunas ciudades no hayan tenido en cuenta el impacto potencial de un tipo de iluminación nuevo o diferente. Si vive en un área demasiado iluminada, donde las luces son demasiado brillantes o demasiado frías, es probable que pueda encontrar apoyo entre otras personas que desean ver un cambio. Ese cambio tampoco tiene que ser dramático. Los pasos para corregir la iluminación excesiva pueden ser tan simples como bajar el brillo o minimizar las emisiones de luz azul. Las ciudades también pueden instalar lámparas con capota o aquellas que de otro modo proyectan la luz hacia abajo, los LED pueden lograr un equilibrio absoluto entre los costos de energía más bajos y los niveles más bajos de brillo del cielo.

La parte importante de la conversación sobre la contaminación lumínica frente a la iluminación de seguridad es que no tiene por qué ser una pelea en absoluto. Centrarse en la iluminación peatonal puede no ser el primer paso más efectivo, pero es uno que preocupa a la gente. Una encuesta de la ciudad sobre iluminación comercial, luces de estacionamiento y otras fuentes innecesarias de iluminación nocturna puede revelar que reducir la contaminación lumínica no se trata solo de derribar o reemplazar las luces de la calle. En cambio, puede tratarse de auditar las prioridades de su ciudad. Es posible que pueda arrojar algo de luz sobre cómo se toman estas decisiones y quién recibe la mayor parte de la consideración.

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